根據《地藏十輪經》講,由於此菩薩「安忍不動猶如大地,靜慮深密猶如秘藏」,是說他如同大地一樣含藏著無數善根種子,所以稱為地藏。中國安徽九華山是中國四大佛山之一,是地藏王菩薩的道場。地藏王是最后加入四大菩薩的行列的,與觀音菩薩任務不同。地藏王菩薩要救度的是地獄中所有的「罪鬼」 。
  傳說中的道教地獄,是在中國四川省酆都縣的巨岩下,由地府陰間的主神酆都大帝所統轄,而佛教稱他為幽冥教主,是統治著十殿閻王的總審判官,人死后先要到他面前受審,依據每個人生前的作為,善者引渡西方,惡者墮落地獄。此外,他也是亡魂的超渡者,所以又 稱為幽冥教主,或地藏王。他雖然與閻羅王、死人和地獄有關,然而他發誓要救助陷于地獄中的眾生。
  還有一種說法,與民間「目蓮救母」的故事相呼應。相傳在中國郫縣,有一個樂善好施的傅員外,從前因剝削別人發了財,並且生了二個孩子,但大的兒子是來收債敗家的。後來,傅員外有心改過,吃齋念佛,跨鶴升天,大兒子也死了。小兒子則是學佛後出生的,後來就出家了。員外的妻子劉氏,覺得行善反而境遇不如從前好,丈夫和大兒子都死了,小兒子又出家了,留她一人空守寡,一氣之下大開殺戒,死後因此墮落於地獄,經歷許多苦難。小兒子修成,法號目連(目蓮),也就是地藏王,手拿禪杖,打破地獄救出母親出來。他並且說,地獄一天不淨空,他就一天不成佛。所以到現在他都還不能算是佛,而這也是所謂的「目蓮救母」的民間故事。
  民間宗教的「陰界信仰」,深受道教的影響,民間相信,人死后都要接受審判。一般的程序是,先由陰官城隍爺審理,審理終結之后,轉交速報司呈酆都大帝管轄的十殿閻王,閻王就依此報告,命令七爺、八爺、牛爺、以及馬爺等逮捕、審理,依個人生前善惡業果裁訣,善有善報,惡有惡報。有善行的亡魂,立刻上西天,進入極樂世界,轉世為佛,或轉世為人,有罪的,接受輕重不同的處罰,最后決定亡魂轉生為禽獸,或其他生物,至于殺人者,不得轉世。走完了十殿閻王,也決定了一生的判決和刑罰。酆都大帝所統轄的幽界、就是地府陰間,是鬼靈亡魂憩息和活動的場所,同時也就是地府眾師賞罰亡魂的地方,民間所謂的十殿閻王和十八層地獄就是幽冥界。
  在民間信仰中,地藏王菩薩,又稱酆都大帝,或稱為幽冥教主,是地府中的菩薩,並且統帥所有的陰府閻王爺。根據《地藏菩薩本愿經》中說法,地藏王因受釋迦佛的囑匙,在釋迦寂滅而未來佛彌勒還未來世之前,在這段「無佛的世界」中,地藏王要擔當起教化天下的責任,這包括了天道、人道、阿修羅道、畜生道、餓鬼道與地獄道,等六道眾生的重任,而釋迦牟尼又任命其為幽冥教主,管理陰間,地藏王受此重任,便在佛的面前,許下「地獄未空、誓不成佛」。自發誓必盡度六道眾生,才願成佛,現身於人天地獄之中以救苦難。由於他曾發誓,要救助所有在地府中的死人和鬼,直到地府中都沒有「罪鬼」時,才願成佛。但由於這六道輪迴,永無休止,地獄也永不會徹空,因此地藏王也就永遠成不了佛,而中國的佛教界,則把他視為是四大菩薩之一。
  相傳在中國唐太宗貞觀四年(  630年),有一位新羅國(韓國)的太子,他是地藏王的投胎轉世,名叫金喬覺,因看破世間的一切,毅然發願出家向佛,法號「地藏比丘」。他為了追求真理,不畏跋涉之苦,身披袈裟,手執錫杖,伴著一向形影不離的白犬,名為善聽,特地航海到中國來參學佛法,來到中國時,已經二十四歲了。他一到中國,便到各處去參訪,當他雲遊到安徽,池州青陽縣境內的九華山時,發現這兒群峰環抱,彷彿是宇宙間一朵天然的蓮花。他非常欣賞那幽靜的環境,風景如畫,深深覺得這正是一個理想的修道環境。於是,他便在山崖間結廬苦修,過著淡泊的農禪生活,直到九十九歲在修行的山洞中圓寂。
  根據民間的說法,之所以會有地藏王的肉身塔,其實也是因緣巧合。有一天,九華山當地頗負盛名的紳士,名為諸葛節的長者,與村民結伴遊山,當他們暢遊了好一陣,正想找個地方休息時,忽然發現了一個山洞中,有一位出家人正在那兒靜靜地參禪,再巡視他生活的環境,和那茅蓬內破鍋的殘粒中,竟滲了一些白土,看來他的生活非常清苦。經過一番誠懇的探詢,才知道他是遠道而來的新羅王子,出家特地來到中國求法,現正隱居在此苦修,諸葛長者被他精進苦修的熱忱所感動,自愧未能盡到地主之誼,於是,隨即發心,為地藏比丘修建一座道場,好讓他安心辦道,廣度眾生。
  當時九華山的山主,是一位樂善好施的閔公,他是當地的大富翁,剛好也是諸葛節的老朋友,如今既由老友出面介紹,關於捐地建寺,當然是不成問題的了。閔公對地藏比丘一見如故,就開門見山的問道:「請問師父,您需要多少地?」地藏比丘輕鬆地答道:「只要一領袈裟所蓋覆的地就夠了。」閔公不禁哈哈大笑道:「這周圍百里,都是我所有的,何在乎一襲袈裟之地!師父!您看那座山峰好,就在那裡建寺好了。」這位地藏比丘,端是神通廣大,口中連稱「善哉!善哉!」隨即將袈裟向空中一展,竟蓋覆了九華山所有的山峰。那奇妙的袈裟,並輻射出萬丈金色的光芒。閔公一見,不禁看得呆住了!他直覺到,眼前的地藏比丘,真正是活菩薩示現,隨即五體投地,虔誠地說道:「菩薩慈悲,弟子願將整座九華山完全奉獻,作為建築十方道場的聖地。」從此,閔公也成為地藏比丘最得力的護法,而他有個獨生子,也受其感化而發願出家,法號道明,也成為地藏忠實的侍者。現在人們有時所看到的地藏菩薩聖像,兩旁侍立著一老一少,就是當年的閔公父子。又有一說,老者為土地公,年輕者是目連尊者。
  地藏比丘當時在各方熱心的護持之下,理想中的道場,終於建築完成,因為地藏精勤苦修,道風遠播,仰慕而來參學者絡繹不絕,連新羅國也有不少人趕來參拜。不過,只因山高路遠,經濟缺乏,而寺廟中的人卻日漸增多,生活難免會發生問題,所以在有限的食糧中,煮飯時總要滲些細膩的白土(俗稱觀音土),才能勉強維持大眾的生活。因此,所有住眾的營養當然很差,當時被稱為「枯槁眾」。但是,同修的大眾,並不因艱苦的生活而退失道心,反而更加淬礪奮發,精進修持,後來,新羅國王知道了九華山刻苦修持的道風,也深受感動,曾派人送了大批的糧食來供養。
  傳說地藏王在此一住,就是七十五年,直到唐開元二十六年的七月三十日,才安詳涅槃,世壽九十九歲,民間以這一天為地藏王的例祭日。當地藏王圓寂後,曾跏跌於缸中,經過了三年才開缸,但其面貌如生,而且肉身不壞,抬動時骨節俱動,像搖動金鎖的聲音,傳說這就是菩薩應世。於是就以全身入塔,這就成為著明的地藏王菩薩肉身塔,千餘年來,香火鼎盛,也就成為中國四大名山的道場之一了。因此,九華山也被認為是地藏菩薩的道場,成為與普陀、五台、峨嵋齊名的佛教四大名山之一。每年農曆七月三十日,是地藏菩薩的誕辰之日,各地前來朝拜的佛教徒絡驛不絕。地藏菩薩神像坐在靈獸地獍上面,據說這靈獸的耳朵非常靈聰或名“諦聽”。
  地藏王菩薩,統帥十殿閻王,專司人間善惡,善者則引渡西天,惡者則使之墬落地獄,橫死者則超生之。
  按照佛教的說法,地藏王菩薩是受釋迦牟尼佛的囑咐,在佛陀涅槃後,未來佛彌勒降世前的這段「無佛時代」,在五濁(見濁、劫濁、煩惱濁、眾生濁、命濁)的世上,教化在地獄、餓鬼、畜生、修羅、人間、天上的六道眾生。眾生只要念地藏王菩薩之名,並禮拜供奉,就可以接受其無量功德的救濟。生前罪業深重的人,當接受冥府(地獄)閻王的裁判時,就可以得到他的救渡,所以民間非常信仰地藏王菩薩。
  地藏王曾發下宏願說:「我自今日起,要盡我未來的時日,來經歷不可計算的劫數,為受苦的六道眾生,廣設方便之計策,使眾生全部都能脫解罪惡,不再受各種地獄之苦後,我自己才要成佛上天」。民間流傳著一句悲天憫人的話「我不入地獄,誰入地獄」,正是地藏王菩薩的寫照。
  地藏王是最後加入四菩薩(觀世音、普賢、文殊與地藏王)行列的,與觀世音不同的是,地藏王是救度地獄中所有的「罪鬼」,而觀世音菩薩則以救度世間眾生為主,兩位各有分工。
  民間俗信,地藏王菩薩是閻羅王的化身,屬通俗佛教的信仰,但已和道教融合。地藏王的「地」指大地,「藏」指含藏。是說他心如大地,含藏無數善根種子。佛家經典的地藏,除地藏王外,尚有檀陀、寶珠、寶印、持地、除蓋障、日光等地藏,稱六地藏。


 


 



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