民間俗稱的太子爺就是李哪吒,或稱哪吒太子、中壇元帥、大羅仙、太子元帥、哪吒元帥、三太子爺、哪吒三太子、太子爺、金康元帥、金環元帥、羅車太子、李羅車、羅車公、玉皇太子爺等。


五營元帥中最重要者,是主神之兵將的統帥,也被奉為開路神。俗稱太子爺。根據章回小說描述,姓李,名哪吒,為輔佐周武王伐紂,乃降生為錢塘關總兵李靖(托塔天王)第三子,故又稱「三太子」;自小拜於太乙真人門下,後因打死東海龍王的太子,還抽其龍筋,為免連累父母,乃剖腹剜腸、剔骨還親,最後由太乙真人予以蓮花化身才得以復活。臺灣目前常見的哪吒神像造形,也受到此故事影響,多為孩童模樣,兩手分執乾坤圈、火尖槍、腳踏風火輪、身纏混天綾;也有盤坐於蓮花上,身穿肚兜、手執乾坤圈,威武中不失童稚。


  道教以他為護法主將,凡瘟疫或驅邪消災,都祭拜太子爺以化難解厄。哪吒本是佛道不分的天神。
  相傳中壇元帥,名為哪吒,是殷紂王時代陳塘關總鎮李靖之三子,拜師乾元山金光洞太乙真人習法,法力高強,俱隱身、土遁等法術,勇武絕倫。更有火尖槍、風火輪、靈符秘訣、混天綾、豹皮囊、乾坤圈、金磚等寶物,本領非凡。
  李哪吒生性頑皮,不但大鬧東海打死了東海的敖丙太子,還用李靖的震天弓箭射死了骷髏山白骨石洞的石磯娘娘門人。東海龍王與石磯娘娘心有不甘,於是擒住李靖夫婦。為了不累及父母,哪吒析肉還母、刻骨還父以報答父母大恩。
  哪吒死後其師傅太乙真人收其魂魄,用蓮花化身,如詩傳:『手提紫焰蛇牙寶,腳踏金霞風火輪,豹皮囊內安天下,紅錦綾中福世民。』命他下山輔助武王伐紂,為姜尚中營神將,助周滅商,故後人都尊稱其為中壇元帥。此外因其裝備特殊,有輪有圈,故又有羅車太子等尊稱。其後,玉帝封他為三十六天將第一總領使,永鎮天門。
  太子爺神像的造型雕刻,通常取其七歲的身軀,身穿甲冑,右手上揚,執有寶戟,左手橫胸,執有乾坤圈,而左腳踩風火輪,全身重心皆置于后方右腳上,做騰云駕霧狀,身纏飛帶,且均採立姿,容貌豐圓,顯現威嚴又詳和的童氣。多由武人崇拜,又作保護小孩的神明。一般廟宇尊為中壇元帥,統率東南西北中五營神將神兵,護衛庄境。
  民間鑒於哪吒太子神力高強,欽仰他的武勇,就尊稱他為太子爺來祭奉,崇信者多為武人。道教奉他為五營神兵神將的統率之一(中營中壇元帥)。凡道士施法時必恭請哪吒相助,驅邪押煞。地方若有瘟疫,就請道士作法,村民備妥牲醴犒祭,然後在村落五方豎立五方旗,道士在廟中祭拜中營中壇元帥、土地、城隍、炳靈公等神明,然後誦經作法,招請神將,驅逐疫癘。近年來鎮邪除魔的神能頗受重視,成為民間乩童的主神,而大多數廟宇都奉有太子爺,做為保護神,此外,民宅的祭祀也不少,成為民間信仰的守護神。
  太子爺的神靈,在中國福建、廣東的民眾心里有很大的影響力,漢人移民來台后,許多地方都建廟祭拜或在他廟寄祀,甚至民眾神壇上也祭拜。太子爺香火甚盛,人們對其法力無邊,能消災解厄的能力,絲毫不疑。因此不僅平日香煙繚繞,若逢農歷九月九日太子爺誕,更是信士云集,祈求平安。
  農曆九月初九為太子元帥誕辰。


 


 



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